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WordPress para educación: cómo configurar un entorno flexible. Un artículo no solamente técnico (iii)

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wordpress_logo33. Scheduling (agenda y calendario interactivos)

Las funciones de planificación y organización de tareas resultan esenciales en la programación de actividades formativas online. Particularmente, considero que en el ámbito del e-learning (y lo que hacemos al trasladar parte de una propuesta educativa presencial a la virtualidad es en primera instancia, no se olvide esto, aplicar una capa de e-learning a esa propuesta, y sólo luego utilizar herramientas tecnológicas para llevarla a término) es especialmente importante el scheduling, esto es, el conjunto de instrumentos previstos para que los estudiantes sepan en todo momento qué es lo que tienen que hacer, cuáles son los procesos en curso y los plazos establecidos para las actividades. En el ámbito del aprendizaje virtual son frecuentes las actividades colaborativas, así como las secuencias de actividades. En ambos casos se requiere un respeto considerable hacia los términos, pues de su cumplimiento depende que otras personas puedan desarrollar sus tareas, o que otros procesos puedan avanzar.

Por lo tanto, una de las primeras partes de la plataforma estándar de WordPress a mejorar en su uso educativo es la gestión de tareas y eventos. WordPress no trae consigo ningún gestor de calendario. El calendario en forma de widget no sirve, pues se limita a señalar aquellos días en los que se ha escrito una entrada en la plataforma. Quizás WordPress podría incluir en su core mejoras en este sentido. Pero, dado que no es así, debemos utilizar algunos plugins extra para la gestión de tareas y eventos.

La casa de los filósofos (http://francescllorens.eu/1bat1213/) presenta algunas exigencias con respecto al calendario de actividades, aunque la estructura del mismo es bastante sencilla (de hecho, el plugin utilizado ofrece prestaciones avanzadas, de las que he utilizado sólo una pequeña parte). El proyecto está formado por tareas secuenciales (cada una debe haber finalizado antes de comenzar la siguiente, pues la siguiente toma como base los materiales elaborados en la anterior) y por una serie de comentarios/debate entre tareas. Es necesario reflejar estos hitos en una agenda de trabajo. El plugin de Timely All-In-One-Event-Calendar es una impresionante aplicación con versión gratuita (ya extremadamente potente, ésta) que nos permite integrar un gestor de eventos en nuestra plataforma, como se observa en la imagen inferior. El término “integrar” adquiere aquí todo su sentido, pues los eventos del Calendar se funden con el core de WordPress de modo que pueden ser operados por otras partes de la plataforma (usuarios, roles, categorías…) como un elemento nativo más del framework. El administrador decide si permite que algunos roles puedan agregar, eliminar o modificar eventos, como harían con entradas y páginas. Esta posibilidad es la que presta interactividad al scheduling. Recomiendo especialmente este plugin La restricción de eventos es reconocida también por el plugin Role Scoper, explicado en el post anterior, dando lugar, pues, a configuraciones muy selectivas, si fuera necesario llegar a ello.

calendar

De hecho, es posible imaginar contextos educativos en los que la gestión de eventos sea el eje alrededor del cual se construye la totalidad del entorno; en otras palabras, una web dedicada a la visualización cronológica de actividades. Entonces, All-In-One-Event-Calendar permite convertir la totalidad del blog en una plataforma de esa naturaleza.

Adicionalmente, en alguna configuración de WordPress (como por ejemplo en mi web de trabajo sobre el filósofo José Ortega y Gasset, http://francescllorens.eu/oyg/) he utilizado el plugin Milestone para mostrar en forma de widget el evento o actividad en curso, con indicación de la fecha de cierre (en esa web puede verse el milestone recuadrado en la barra lateral derecha, encima del área de login). Este plugin es extremadamente sencillo, pero requiere que se configure manualmente el hito o fecha destacada, lo que no es costoso si las tareas no son muchas y mantienen un orden secuencial. Resulta vistoso y útil en tanto recordatorio y no satura la barra con el widget propio de All-In-One-Event-Calendar.

Existen otras soluciones al uso de calendarios de eventos, tal como la incrustación en una página de un calendario de Google. Pero son extremadamente menos productivas y no permiten un nivel de flexibilidad e integración comparable a las del plugin descrito. Un profesor que desee utilizar una instalación de WordPress como algo más que un simple muestrario de materiales, esto es, que quiera dar el paso hacia la configuración de una plataforma interactiva de aprendizaje debería encarecidamente investigar éste u otros plugins. Aunque no voy a hablar de ellos en profundidad, ocuparían una categoría independiente, pero relacionada con la actual, los plugins destinados a convertir a WordPress en un entorno de flujos de trabajo. En la parte final del artículo realizaré una incursión en esta categoría de procedimientos.

4. Perfiles de usuarios

Se ha mencionado que si se desea una instalación orientada a la conversación entre usuarios, con una gestión avanzada de sus perfiles, Buddypress es una opción a valorar. Ahora bien, si nos mantenemos dentro de los límites de este artículo, es necesario realizar alguna consideración, bien que somera, sobre el área de perfiles de WordPress. No creo que la gestión de perfiles sea un tema de primer orden en una instalación orientada a la educación. El perfil de usuario es sólo el soporte virtual de su rol dentro de la plataforma. Por lo tanto, mi uso de plugins en este sentido no va encaminado a la ampliación de la información que WordPress proporciona para cada perfil de usuario, sino a lo contrario: a su restricción.

Si se accede al área de perfil de cualquier usuario se observarán una serie de campos que, simplemente, considero inncecesarios por excesivos. Por ejemplo, los campos Web, AIM, Yahoo IM, Google Talk, Información biográfica, etc., quizás sean interesantes en una red social pero no en un grupo de alumnos en el marco de una actividad formativa cuyos objetivos son otros. O considérese que no se desea que el usuario modifique el esquema visual del perfil ni la apariencia del editor de entradas y páginas, opciones éstas que también aparecen aquí. Sería bueno eliminar los campos y opciones supérfluos del área de perfil.

Para ello utilizo un sencillo plugin: Hide User Profile Fields. Este plugin no tiene opciones. Al instalarse y activarse oculta automáticamente los campos poco útiles del área de perfil de un usuario cualquiera. Cuando el usuario accede a su perfil dispone de los campos fundamentales, que puede modificar libremente: su nombre, apellidos, correo electrónico, el nombre público que se mostrará en la web y su contraseña. Es suficiente.

Sin embargo, en sentido opuesto, WordPress carece de un campo propio en el área de perfil para asociar una fotografía a la cuenta de cada usuario. Aunque WordPress puede generar avatares automáticos con distinto aspecto, no es posible por defecto subir nuestra propia imagen y recortarla. Ello puede solucionarse con el plugin User Avatar, que deja que los usuarios utilicen una fotografía u otra imagen propia como elemento gráfico identificativo. El campo imagen, creado por User Avatar permanece visible aunque utilicemos Hide User Profile Fields.

5. Restricción del backend y personalización del editor de texto

He aquí otro de los puntos clave de la personalización de una plataforma educacional con WordPress. En mis instalaciones no deseo que los estudiantes registrados accedan a funciones del área de administración, como es natural. Sin embargo, las modernas versiones de WordPress no ocultan esa área a los roles y, además, muestran una barra de acceso rápido a funciones en la parte superior de la pantalla cuando un usuario se loguea en el entorno. Es en este momento cuando hay que esclarecer qué acciones pueden realizar los estudiantes en la plataforma y qué acciones no. Resuelto esto, deberemos reconfigurar de algún modo WordPress para que se oculten las áreas que quedan fuera de los procesos autorizados. Por ejemplo, no tiene sentido que se muestre el menú Ajustes a un rol registrado si ese rol no tiene privilegios para modificar los ajustes del sistema.

Un plugin extraordinario, potente y relativamente fácil de comprender es Adminimize. Con este plugin conseguimos restringir selectivamente el acceso a las zonas de la administración (backend) que decidamos. En nuestro proyecto, Adminimize oculta a los alumnos la totalidad del área de administración y la barra superior de acceso rápido de WordPress. Los estudiantes logueados no pueden acceder a estos paneles pero pueden seguir haciendo las operaciones que les hemos asignado. La captura inferior muestra un fragmento del plugin que desvela su funcionamiento básico (clic sobre la imagen para ampliarla).

El plugin lista a la izquierda todas las opciones que WordPress ofrece relacionadas con los paneles de administración, menús, editor de entradas, editor de páginas, etc. Las casillas de verificación permiten activar o desactivar esos elementos para los roles disponibles. Como se observa, las tres columnas de la derecha corresponden a los roles alumnoa, alumnob y alumnox, creados para nuestro proyecto; al marcar la casilla correspondiente, el elemento indicado (en la imagen, la barra de administración), se oculta para los tres roles. Repárese en que podríamos haber decidido ocultar unos elementos para un rol y no para otro.

Adminimize presenta un uso avanzado que vale la pena señalar porque, aunque ponerlo en práctica requiere el conocimiento de las clases e identificadores CSS, da una idea de la precisión con que se puede llegar a controlar el acceso al entorno. Sucede con frecuencia que algunos plugins modifican los editores de texto de las entradas y las páginas. Por ejemplo, el plugin con el que he implementado el sistema de FAQs (Frequent Answers and Questions)  de mi proyecto añade un botón propio a la barra de botones del editor de WordPress que permite insertar el código necesario para que las FAQs se visualicen en cualquier entrada o página que el autor decida. Por tanto, si permito que los alumnos accedan al editor (y debo permitirlo, puesto que tienen que escribir su propio contenido), el botón estaría disponible para ellos y podrían insertar las FAQ, por error o a propósito, en sus propias entradas. La única solución es que pudieran desactivarse u ocultarse discrecionalmente también las funciones del editor de texto que no necesitan ser utilizadas por los alumnos. Adminimize lista las funciones del editor de serie de WordPress, pero si otro plugin agrega nuevas funciones Adminimize no las reconoce. Pero, y he ahí la muestra de su potencia, Adminimize nos faculta para identificar cualquiera de esas funciones y ocultarla, mediante el procedimiento (cuya explicación queda fuera de los objetivos de este artículo) de indicarle al plugin la clase CSS del objeto que ejecuta la función. Véase en la siguiente imagen cómo Adminimize lista ahora en la parte izquierda la función de FAQ del editor de páginas, puesto que hemos identificado la clase CSS del objeto (el botón) que ejecuta esa función. La clase identificada es .mce_INIfaqs_button y se ha encontrado utilizando el monitorizador de código de Mozilla, Firebug (https://getfirebug.com/). En la mayoría de situaciones, sin embargo, estas sutilezas no preocuparán a un docente que se encuentre configurando una plataforma para un proyecto y podrán ser simplemente obviadas (clic sobre la imagen para ampliarla).

En La casa de los filósofos, los alumnos registrados pueden realizar cuatro acciones básicas, no más: ver y modificar su perfil (ya se resolvió en la sección anterior), leer entradas y contenidos de otros grupos de alumnos, comentar y debatir contenidos de otros grupos de alumnos y, por último, escribir contenidos de diverso tipo en las páginas para las que han sido autorizados por el profesor, esto es en las de su propio grupo/aula.

El privilegio de lectura de páginas, que afecta a la totalidad de las páginas del entorno se tiene por defecto sea cual sea el rol de usuario. Sin embargo, en nuestra configuración hemos decidido que la página de FAQs no se muestre a los visitantes. Discutiremos en el siguiente post este extremo.

El privilegio de comentar y debatir contenidos escritos por otros depende de si los comentarios de las páginas que contienen información están abiertos o cerrados, lo que es decisión del profesor que normalmente es también el administrador de la plataforma.

Por último, los privilegios de escribir en determinadas páginas se han asignado mediante la conjunción de User Role Editor y Role Scoper, como se ha visto antes.

 

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